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Simon Lacoste-Julien

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I am currently in my 4th year in the PhD program of Computer Science at UC Berkeley. I do research in Machine Learning, which is roughly about the design and analysis of algorithms which can learn from experience. Examples of applications include speech recognition, search engine improvement, classifying DNA sequences, etc. It is a highly multidisciplinary field (we collaborate with people in statistics, engineering, biology, linguistics, etc.), and is one of the reasons why I love it!

My studies at McGill have prepared me very well for this multidisciplinary environment: I combined a Joint Honours in Mathematics and Physics with a Joint Honours in Mathematics and Computer Science. The reason for the 'double' joint honours was an administrative one: I could count my mathematics classes for both programs, which reduced the workload to a required 122 units (feasible in 4 years), and McGill was quite flexible about it and has let me explore my three passions! I originally started at McGill in the JH program in Math and Physics, thinking of adding a minor in CS along the way. But I fell so much in love with Computer Science (especially with the introductory class taught by Prakash Panangaden), that I decided to extend my minor to a modified version of a honours in CS. I'm now glad that I made this choice, as this has been crucial to my decision to pursue a PhD in Computer Science. If you're thinking of pursuing grad school in CS and you like math, I highly recommend the JH in Math and CS as it will give you the kind of mathematical maturity necessary for great work in several graduate fields of CS (like machine learning), which is sometimes lacking for people who only have a 'pure' CS background.

I spent the summers of my 2nd and 3rd year doing research with Prakash Panangaden and Hans Vangheluwe (as a NSERC summer student), which actually led to a conference publication, and gave me great insights about how to do research and what grad school could be about. Both faculty have been great mentors and have been essential to my success in graduate school. You should definitively seek such mentorship as an undergrad if you want to be well prepared for graduate school (and McGill has plenty of enthusiastic professors who are willing to do that!).

In my spare time at McGill, I volunteered in the McGill Society of Physics Students, and joined the physics soccer team. I continued this experience here at Berkeley, founding the EECS soccer team, and helping in various committees for the CS Graduate Student Association. I also enjoy playing piano, social dancing / teaching / performing swing dancing, and taking advantage of the great outdoor possibilities of California!

I originally come from Longueuil, on the South Shore of Montreal, and attended Collège Édouard-Montpetit.

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Je suis présentement en 4ème année dans le programme de doctorat en informatique à l'Université de la Californie à Berkeley. Je fais de la recherche sur les algorithmes d'apprentissage par ordinateur, qui consistent en bref à l'étude des algorithmes qui peuvent apprendre (et s'améliorer) avec de l'expérience. Ce sujet est utilisé, par exemple, pour faire de la reconnaissance vocale, pour améliorer la performance des engins de recherche sur internet, pour classifier les séquences d'ADN, etc. C'est un domaine hautement multidisciplinaire (je collabore avec des collègues en statistiques, ingénierie, biologie, linguistique, etc.), et c'est d'ailleurs une des raisons pour lesquelles je l'adore!

Mes études à McGill m'ont très bien préparé pour cet environnement multidisciplinaire: j'ai combiné un Joint Honours en mathématiques et physique avec un Joint Honours en mathématiques et informatique. La raison pour ce 'double' Joint Honours était administrative: je pouvais combiner mes crédits de mathématiques pour satisfaire les exigences des deux programmes, ce qui a réduit la charge de travail à 122 crédits requis (donc faisable en 4 ans). D'ailleurs, McGill a été très flexible pour me laisser explorer mes trois passions! J'avais originellement commencé à McGill dans le programme Joint Honours en math. et physique, pensant ajouter une mineure en informatique en chemin. Mais je suis tellement tombé en amour avec l'informatique (particulièrement avec le cours d'introduction enseigné par Prakash Panangaden), que j'ai décidé d'allonger ma mineure en une version modifiée d'un Honours en informatique. Je suis bien content d'avoir fait ce choix, car cela a été un facteur crucial influençant ma décision de poursuivre un doctorat en informatique. Si tu penses faire des études graduées en informatique et que tu aimes les mathématiques, je te recommende fortement de t'inscrire au programme JH en mathématiques et informatique, car cela te donneras une maturité mathématique nécessaire pour accomplir un travail plus poussé dans plusieurs domaines d'étude gradué en informatique (comme pour les algorithmes d'apprentissage). J'ai plusieurs collègues avec une formation en informatique plus 'pure' qui m'ont confié regretter de ne pas avoir eu une formation mathématique plus poussée.

J'ai passé mes étés de ma 2e et 3e année à McGill à faire de la recherche avec Prakash Panangaden et Hans Vangheluwe (en tant que boursier du CRSNG), recherche qui a aboutit finalement à une publication pour une conférence et m'a donné une fenêtre privilégiée sur le monde de la recherche et ce à quoi les études graduées pourraient ressembler. Ces deux professeurs m'ont été également d'excellents mentors, et ont été essentiels à mon succès dans mes études graduées. Tu devrais définitivement chercher ce genre de mentorat si tu veux être bien préparé pour les études graduées (et McGill a heureusement une panoplie de professeurs enthousiastes prêts à t'aider pour cela!).

Dans mes temps libres à McGill, je me suis impliqué dans la McGill Society of Physics Students, et j'ai participé dans l'équipe de soccer du département de physique. J'ai continué cette expérience ici à Berkeley en fondant une équipe de soccer dans mon département, et en m'impliquant dans plusieurs comités dans l'association étudiante. J'aime bien aussi jouer du piano, danser / enseigner / performer la danse swing, et profiter des magnifiques possibilités de plein air de la Californie!

Je viens originairement de Longueuil, sur la Rive-Sud de Montréal, et je suis allé au Collège Édouard-Montpetit.